Η πρώτη μυστική αποστολή αστεροειδών δεν θα είναι η τελευταία

By | December 27, 2023

Η σεληνιακή προσγείωση Nova-C της Intuitive Machines στις εγκαταστάσεις της εταιρείας στο Χιούστον την 1η Φεβρουαρίου 2023. (Brandon Thibodeaux/The New York Times)

Για γενιές, οι δυτικές διαστημικές αποστολές πραγματοποιούνται σε μεγάλο βαθμό σε εξωτερικούς χώρους. Ξέραμε πού πήγαιναν, γιατί πήγαιναν και τι σχεδίαζαν να κάνουν. Αλλά ο κόσμος βρίσκεται στα πρόθυρα μιας νέας εποχής στην οποία τα ιδιωτικά συμφέροντα υπερισχύουν αυτού του ανοίγματος, με πολλά χρήματα να διακυβεύονται.

Κάποια στιγμή τον επόμενο χρόνο, ένα διαστημόπλοιο από την AstroForge, μια αμερικανική εταιρεία εξόρυξης αστεροειδών, θα μπορούσε να εκτοξευθεί σε μια αποστολή σε ένα βραχώδες αντικείμενο κοντά στην τροχιά της Γης. Εάν πετύχει, θα ήταν η πρώτη πλήρως εμπορική αποστολή στο βαθύ διάστημα πέρα ​​από τη Σελήνη.Το AstroForge, ωστόσο, κρατά μυστικό τον αστεροειδή στόχο του.

Η μυστική διαστημική αποστολή είναι η πιο πρόσφατη σε μια αναδυόμενη τάση που οι αστρονόμοι και άλλοι ειδικοί δεν καλωσορίζουν: εμπορικές διαστημικές αποστολές που διεξάγονται μυστικά. Αυτές οι αποστολές υπογραμμίζουν τα κενά στη ρύθμιση των διαστημικών πτήσεων, καθώς και τις ανησυχίες σχετικά με το εάν η εξερεύνηση του σύμπαντος θα συνεχίσει να ωφελεί όλη την ανθρωπότητα.

Εγγραφείτε στο ενημερωτικό δελτίο The Morning από τους New York Times

«Δεν είμαι πραγματικά υπέρ του να περιστρέφονται πράγματα γύρω από το εσωτερικό του ηλιακού συστήματος χωρίς κανείς να γνωρίζει πού βρίσκεται», δήλωσε ο Jonathan McDowell, αστρονόμος στο Κέντρο Αστροφυσικής Χάρβαρντ-Σμιθσόνιαν στη Μασαχουσέτη. «Φαίνεται σαν ένα κακό προηγούμενο να δημιουργηθεί».

Αλλά για το AstroForge, ο υπολογισμός είναι απλός: εάν αποκαλύψει τον προορισμό, ένας ανταγωνιστής θα μπορούσε να αρπάξει τα πολύτιμα μέταλλα του αστεροειδούς.

«Η ανακοίνωση του αστεροειδή που στοχεύουμε δημιουργεί τον κίνδυνο μια άλλη οντότητα να συλλάβει αυτόν τον αστεροειδή», δήλωσε ο Matt Gialich, διευθύνων σύμβουλος της AstroForge.

Η εξόρυξη αστεροειδών πέρασε σε κρίση τα τελευταία χρόνια αφού δύο νεοφυείς επιχειρήσεις που πρότειναν την αναζήτηση του ηλιακού συστήματος σταμάτησαν να λειτουργούν στα τέλη της δεκαετίας του 2010. Αλλά τώρα αρκετές εταιρείες στις Ηνωμένες Πολιτείες, την Ευρώπη και την Κίνα προσπαθούν ξανά. Μια επιτροπή του Κογκρέσου πραγματοποίησε μάλιστα ακρόαση για το θέμα τον Δεκέμβριο.

Η αναγέννηση πυροδοτείται από ένα νέο κύμα εμπορικής εξερεύνησης του διαστήματος, που καθοδηγείται σε μεγάλο βαθμό από τη SpaceX, την εταιρεία που ιδρύθηκε από τον Έλον Μασκ και η οποία πετά επαναχρησιμοποιήσιμους πυραύλους και έχει μειώσει το κόστος της μετάβασης στο διάστημα.

Με αυτή την αύξηση της δραστηριότητας αυξάνεται επίσης η μυστικότητα.

Το 2019, το εμπορικό σκάφος Beresheet, κατασκευής Ισραήλ, συνετρίβη ενώ προσπαθούσε να προσγειωθεί στη Σελήνη. Στο σκάφος, κρατημένο μυστικό μέχρι μετά την αποτυχημένη προσγείωση, υπήρχαν μερικές χιλιάδες αργά, μικροσκοπικά ζώα που παρέχονται από το μη κερδοσκοπικό Ίδρυμα Arch Mission. Το ατύχημα προκάλεσε ανησυχίες σχετικά με την πιθανή μόλυνση της Σελήνης με ζωηρά πλάσματα και οδήγησε σε έρευνα από την Ομοσπονδιακή Υπηρεσία Αεροπορίας.

Πιο πρόσφατα, η εταιρεία υποτροχιακών διαστημικών πτήσεων Virgin Galactic απέκρυψε τις ταυτότητες των ανθρώπων στο διαστημικό της αεροπλάνο μέχρι την ολοκλήρωση των αποστολών, μια πρακτική που δεν είχε ξαναγίνει στις ανθρώπινες διαστημικές πτήσεις. Και ορισμένοι δορυφόροι που ταξιδεύουν στο διάστημα με πολλά άλλα τροχιακά σκάφη, στις λεγόμενες αποστολές ride-sharing, έχουν επίσης κρατηθεί μυστικοί.

«Βλέπουμε συχνές εκτοξεύσεις όπου δεν γνωρίζουμε ποιοι δορυφόροι αναπτύχθηκαν παρά λίγο αργότερα», δήλωσε ο McDowell, ο οποίος διατηρεί μια δημόσια βάση δεδομένων διαστημικών σκαφών σε τροχιά.

Για αποστολές πέρα ​​από τη Γη, δεν υπάρχουν νομικοί περιορισμοί για να κρατηθεί μυστική η μοίρα μιας αποστολής στο βαθύ διάστημα, όπως σκοπεύει να κάνει η AstroForge, δήλωσε η Michelle Hanlon, καθηγήτρια νομικής που ειδικεύεται στο διάστημα στο Πανεπιστήμιο του Μισισιπή.

«Δεν έχουμε πραγματική διαδικασία για αποστολές στο βαθύ διάστημα όπως αυτή», είπε, επειδή «δεν υπάρχει διαδικασία αδειοδότησης» στις Ηνωμένες Πολιτείες.

Αλλά πολύπλοκα ζητήματα θα μπορούσαν να προκύψουν εάν, για παράδειγμα, αρκετοί ανθρακωρύχοι αστεροειδών έφταναν στον ίδιο αστεροειδή.

«Πρέπει να υπάρχει κάποιο είδος διαφάνειας εδώ», είπε ο McDowell. Σημείωσε ότι ενώ υπήρχε η απαίτηση των Ηνωμένων Εθνών για τις διαστημικές υπηρεσίες και τις εταιρείες να αποκαλύπτουν τις τροχιές και τις τροχιές τους στο διάστημα, «αυτό συχνά αγνοείται για αντικείμενα που βρίσκονται σε τροχιά στον ήλιο».

Η έλλειψη κυρώσεων, πρόσθεσε, «θα πρέπει να προκαλέσει συζήτηση μεταξύ των ρυθμιστικών αρχών».

Η αποστολή Odin του AstroForge θα ήταν το δεύτερο διαστημόπλοιο που θα σταλεί στο διάστημα. Το πρώτο του τον Απρίλιο, το Brokkr-1, ήταν μια μηχανή μεγέθους μικροκυμάτων που ζύγιζε περίπου 25 κιλά. Ο στόχος αυτής της αποστολής ήταν να εξασκηθεί ο εξευγενισμός μετάλλων στο διαστημικό περιβάλλον. Ωστόσο, το διαστημόπλοιο αντιμετώπισε προβλήματα, είπε η εταιρεία στις 11 Δεκεμβρίου. Η AstroForge βρίσκεται σε έναν «αγώνα αγώνα ενάντια στο χρόνο» για να κάνει το Brokkr-1 να λειτουργήσει πριν χαθεί.

Ο Όντιν, από την άλλη, ζυγίζει πολύ βαρύτερο 220 κιλά. Το AstroForge σχεδιάζει να πραγματοποιήσει μια ρομποτική αποστολή στη Σελήνη το 2024 από την εταιρεία Intuitive Machines που χρηματοδοτείται από τη NASA και να εκτοξευτεί με έναν πύραυλο SpaceX Falcon 9. Η ημερομηνία εκτόξευσης δεν έχει ακόμη οριστεί.

Κατά τη διάρκεια του ταξιδιού στη Σελήνη, το σχέδιο είναι ο Όντιν να απελευθερωθεί και να επιχειρήσει στο βαθύ διάστημα πέρα ​​από τη σεληνιακή τροχιά. Μέσα σε ένα χρόνο, σύμφωνα με το AstroForge, το διαστημόπλοιο θα περάσει δίπλα από τον μυστηριώδη αστεροειδή, τραβώντας φωτογραφίες και αναζητώντας στοιχεία μετάλλου.

Το AstroForge στοχεύει αυτό που υποπτεύεται ότι είναι ένας αστεροειδής τύπου M. Αυτά πιστεύεται ότι είναι κατακερματισμένα κομμάτια αποτυχημένων πλανητών πυρήνων και μπορεί να είναι πλούσια σε πολύτιμα μέταλλα της ομάδας πλατίνας, τα οποία έχουν ένα ευρύ φάσμα χρήσεων, όπως στην υγειονομική περίθαλψη και στο κόσμημα.

Κανένας διαστημικός ανιχνευτής δεν έχει επισκεφθεί ποτέ έναν αστεροειδή αυτού του τύπου, αν και η αποστολή Psyche της NASA, που εκτοξεύτηκε τον Οκτώβριο, βρίσκεται σε αποστολή σε έναν πιθανό αστεροειδή τύπου Μ, που ονομάζεται επίσης Psyche, μεταξύ του Άρη και του Δία. Ωστόσο, θα φτάσει όχι νωρίτερα από τον Αύγουστο του 2029, παρέχοντας στην AstroForge την ευκαιρία να είναι η πρώτη που θα επισκεφτεί ένα τέτοιο αντικείμενο.

Μέχρι στιγμής, η AstroForge έχει συγκεντρώσει 13 εκατομμύρια δολάρια από επενδυτές. Μια πλήρης αποστολή εξόρυξης θα απαιτούσε πολύ μεγαλύτερη επένδυση. Αλλά υπάρχει πλούτος που πρέπει να έχει εάν η εταιρεία είναι επιτυχημένη. Στη Γη, τα μέταλλα που μπορεί να υπάρχουν σε αστεροειδείς τύπου Μ μπορεί να είναι δύσκολο και ακριβό να εξορύξουν. Το ιρίδιο, για παράδειγμα, πωλείται για χιλιάδες δολάρια η ουγγιά.

Η επιχειρηματική υπόθεση για τη σύλληψη μετάλλων από αστεροειδείς δεν ήταν πάντα ξεκάθαρη. Είναι δύσκολο και ακριβό να επιστρέψει υλικό στη Γη. Η αποστολή OSIRIS-REx της NASA επέστρεψε περίπου μια λίβρα υλικού από έναν αστεροειδή που ονομάζεται Bennu τον Σεπτέμβριο, με εκτιμώμενο κόστος 1,16 δισεκατομμυρίων δολαρίων.

Η AstroForge είναι σίγουρη για τις οικονομικές της προοπτικές. «Ελπίζουμε να είμαστε σε θέση να επιστρέψουμε υλικά με υψηλό περιθώριο», είπε ο Gialich. «Δημιουργήσαμε το επιχειρηματικό μας μοντέλο αξιοποιώντας το ridesharing και τις συνεργασίες για να κάνουμε κάθε αποστολή όσο το δυνατόν πιο οικονομικά βιώσιμη».

Ο Akbar Whizin, πλανητικός επιστήμονας στο Southwest Research Institute, είπε ότι κατανοεί το κίνητρο για να κρατηθεί μυστικός ο αστεροειδής. Προηγουμένως εργαζόταν για την Planetary Resources, μια startup εξόρυξης που δεν έχει φτάσει ποτέ σε κανέναν αστεροειδή, και ήταν επίσης ντροπαλός με τους στόχους της.

«Πρόκειται για μια εμπορική εταιρεία», είπε. «Δεν θα έλεγες στους ανθρώπους: «Ξέρω πού είναι ο χρυσός».

Αλλά ορισμένοι επιστήμονες πιστεύουν ότι οι ανθρακωρύχοι αστεροειδών θα πρέπει να είναι πιο ανοιχτοί σε αυτό που αναζητούν. Οι αστεροειδείς τύπου Μ δίνουν στην ανθρωπότητα ένα παράθυρο στο χαοτικό πρώιμο ηλιακό σύστημα πριν από 4,5 δισεκατομμύρια χρόνια, όταν αντικείμενα συγκρούονταν συχνά και γεννήθηκαν πλανήτες. Αυτό σημαίνει ότι οτιδήποτε ανακαλύπτει η AstroForge θα μπορούσε να είναι επιστημονικά πολύτιμο, δήλωσε η Stephanie Jarmak, πλανητική επιστήμονας στο Κέντρο Αστροφυσικής Χάρβαρντ-Σμιθσόνιαν.

«Είμαι τεράστιος υποστηρικτής της ανοιχτής επιστήμης», είπε ο Jarmak, επίσης επιστήμονας του προγράμματος Science Explorer της NASA. «Ποτέ δεν έχουμε επισκεφτεί έναν αστεροειδή τύπου Μ πριν, οπότε υπάρχουν πολλά που μπορούμε να μάθουμε».

Αυτό θα μπορούσε να περιλαμβάνει «εννοήσεις για τις διεργασίες θέρμανσης που συνέβησαν νωρίς στην ιστορία του ηλιακού συστήματος», είπε ο Άντι Ρίβκιν, αστρονόμος στο Εργαστήριο Εφαρμοσμένης Φυσικής του Πανεπιστημίου Τζονς Χόπκινς, ο οποίος οδήγησε την αποστολή DART της NASA να προσκρούσει σε έναν αστεροειδή τον Σεπτέμβριο του 2022.

«Δεν θα φτάσουμε ποτέ στον πυρήνα της Γης», είπε. «Έτσι, η επίσκεψη αυτού του τύπου αντικειμένων θα μας δώσει πληροφορίες που θα μπορούσαμε να επεκτείνουμε για να μάθουμε περισσότερα για τη Γη και να το εφαρμόσουμε σε διαφορετικούς πλανήτες».

Ο Benjamin Weiss, πλανητολόγος στο Ινστιτούτο Τεχνολογίας της Μασαχουσέτης και αναπληρωτής κύριος ερευνητής για την αποστολή Psyche, είπε ότι η πραγματική φύση των αστεροειδών τύπου Μ είναι ακόμα ασαφής. Αν και «ήταν πάντα η κύρια υπόθεση» ότι οι αστεροειδείς τύπου Μ ήταν μεταλλικοί, είπε, δεν γνωρίζαμε με βεβαιότητα.

Το 2010, ο ανιχνευτής Rosetta της Ευρωπαϊκής Διαστημικής Υπηρεσίας πέρασε από τον αστεροειδή Lutetia. Οι επιστήμονες ανακάλυψαν ότι δεν ήταν τόσο μεταλλικό όσο υποψιάζονταν. Αυτό θα έκανε ό,τι ανακαλύπτει η AstroForge ακόμα πιο χρήσιμο, είπε ο Weiss.

Ο Gialich είπε ότι το AstroForge θα είναι διαφανές εκτός από τον ίδιο τον αστεροειδή. «Δεν κρατάμε μυστική την αποστολή μας», είπε. «Σκοπεύουμε να μοιραστούμε τις εικόνες».

Αν και η AstroForge δεν θα αποκαλύψει τον αστεροειδή στόχο της, μπορεί να είναι δυνατό να μάθουμε πού κατευθύνεται η εταιρεία.

Υπάρχουν περίπου 30.000 γνωστοί αστεροειδείς κοντά στη Γη, δίνοντας στο AstroForge πολλούς πιθανούς στόχους. Ωστόσο, η εταιρεία είπε ότι ο στόχος της είναι μικρότερο από 330 πόδια σε μέγεθος και θα μπορούσε να επιτευχθεί εντός ενός έτους από την εκτόξευση. Αυτό σημαίνει ότι πρέπει να διασχίσει ή τουλάχιστον να περάσει κοντά στην τροχιά της Γης. Ο αστεροειδής είναι επίσης ύποπτος ότι είναι τύπου Μ, ο οποίος είναι πιο φωτεινός από άλλους αστεροειδείς λόγω της πιθανής μεταλλικής του περιεκτικότητας.

Σύμφωνα με τον Mitch Hunter-Scullion, CEO της Asteroid Mining Corp., ενός πιθανού ανταγωνιστή της AstroForge στη Βρετανία, αυτές οι ενδείξεις περιορίζουν τη λίστα των πιθανών στόχων σε «περίπου 300 αστεροειδείς».

Ο Jarmak βελτίωσε περαιτέρω τους πιθανούς στόχους, λαμβάνοντας υπόψη τη φωτεινότητα και το μέγεθος. «Έχουμε μια λίστα με 14 αντικείμενα», είπε.

Από αυτά, ιδιαίτερα πολλά υποσχόμενο είναι το 2010 CD55, το οποίο έχει διάμετρο περίπου 270 πόδια, αρκετά φωτεινό – υποδηλώνει μεταλλικό περιεχόμενο – και είναι προσβάσιμο από τη Γη στο χρονικό πλαίσιο της ημερομηνίας εκτόξευσης του AstroForge.

Ο Γιάλιτς ούτε επαλήθευε ούτε διέψευσε αυτήν την πρόταση.

«Δεν θέλουμε να επιβεβαιώσουμε δημόσια τον αστεροειδή στόχο μας», είπε.

Πρόσθεσε ότι υπήρχαν αρκετοί στόχοι που εξέταζε το AstroForge. «Παρακολουθούμε ενεργά αρκετούς αστεροειδείς που θα ήταν βιώσιμοι για την αποστολή μας στο Odin, εάν αναβαλλόταν η ημερομηνία εκτόξευσης», είπε.

Ακόμα κι αν ο αστεροειδής δεν μπορεί να εντοπιστεί πριν από την εκτόξευση, ο McDowell σημείωσε ότι μπορεί να είναι δυνατό για ερασιτέχνες αστρονόμους στη Γη να παρακολουθήσουν το διαστημόπλοιο αφού φτάσει στο διάστημα και να καταλάβουν πού πηγαίνει.

«Υπάρχουν κάποια πρακτικά ζητήματα», είπε. «Αλλά σίγουρα πιστεύω ότι θα υπάρξει ενδιαφέρον για παρακολούθηση».

c.2023 The New York Times Company

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *