Μυστικό στρατιωτικό διαστημικό αεροπλάνο των ΗΠΑ εκτοξεύτηκε σε πιθανή αποστολή σε υψηλότερη τροχιά

By | December 29, 2023

Από τους Joey Roulette και Steve Gorman

CAPE CANAVERAL, Φλόριντα (Reuters) – Το μυστικό διαστημικό ρομπότ X-37B του αμερικανικού στρατού απογειώθηκε από τη Φλόριντα το βράδυ της Πέμπτης στην έβδομη αποστολή του, ο πρώτος που εκτοξεύτηκε πάνω από έναν πύραυλο Falcon Heavy της SpaceX ικανό να τον μεταφέρει σε υψηλότερη τροχιά από ποτέ. πριν.

Το Falcon Heavy, αποτελούμενο από τρεις πυρήνες πυραύλων με υγρά καύσιμα δεμένους μεταξύ τους, εκτοξεύτηκε από την επιφάνεια εκτόξευσης του στο Διαστημικό Κέντρο Κένεντι της NASA στο Ακρωτήριο Κανάβεραλ σε μια εντυπωσιακή απογείωση που μεταδόθηκε ζωντανά σε διαδικτυακή μετάδοση του SpaceX.

Η εκτόξευση έγινε μετά από περισσότερες από δύο εβδομάδες λανθασμένων εκκινήσεων και καθυστερήσεων που οφείλονται σε κακές καιρικές συνθήκες και απροσδιόριστα τεχνικά προβλήματα, ωθώντας τα πληρώματα εδάφους να πάρουν το διαστημόπλοιο πίσω στο υπόστεγο του πριν προχωρήσουν στην πτήση της Πέμπτης.

Ήρθε δύο εβδομάδες αφότου το κινεζικό διαστημικό αεροπλάνο ρομπότ, γνωστό ως Shenron, ή «Θείος Δράκος», εκτοξεύτηκε στην τρίτη αποστολή του σε τροχιά από το 2020, προσθέτοντας μια νέα τροπή στον αυξανόμενο ανταγωνισμό ΗΠΑ-Κίνας στο διάστημα.

Το Πεντάγωνο έδωσε στη δημοσιότητα λίγες λεπτομέρειες σχετικά με την αποστολή X-37B, η οποία διεξήχθη από τη Διαστημική Δύναμη των ΗΠΑ στο πλαίσιο του προγράμματος Εθνικής Ασφάλειας Διαστημικής Εκτόξευσης του στρατού.

Το όχημα που κατασκευάστηκε από το Boeing, περίπου στο μέγεθος ενός μικρού λεωφορείου και παρόμοιο με ένα μικροσκοπικό διαστημικό λεωφορείο, κατασκευάστηκε για να αναπτύσσει πολλαπλά ωφέλιμα φορτία και να διεξάγει τεχνολογικά πειράματα σε τροχιακές πτήσεις πολλών ετών. Στο τέλος της αποστολής του, το σκάφος κατεβαίνει πίσω στην ατμόσφαιρα για να προσγειωθεί σε έναν διάδρομο που μοιάζει με αεροπλάνο.

Έχει πετάξει έξι προηγούμενες αποστολές από το 2010, οι πρώτες πέντε εκ των οποίων μεταφέρθηκαν σε τροχιά με πυραύλους Atlas V από την United Launch Alliance, μια κοινοπραξία της Boeing και της Lockheed Martin, και πιο πρόσφατα, τον Μάιο του 2020, πάνω από έναν ενισχυτή Falcon 9 που παρέχεται. από το SpaceX του Έλον Μασκ.

Η αποστολή της Πέμπτης σηματοδότησε την πρώτη εκτόξευση με τον πιο ισχυρό πύραυλο Falcon Heavy της SpaceX, ικανό να μεταφέρει ωφέλιμα φορτία ακόμη βαρύτερα από το X-37B στο διάστημα, πιθανώς σε γεωσύγχρονη τροχιά, πάνω από 22.000 μίλια (35.000 χλμ.) πάνω από τη Γη.

Το X-37B, που ονομάζεται επίσης τροχιακό όχημα δοκιμής, προηγουμένως περιοριζόταν σε πτήσεις σε χαμηλή τροχιά της Γης, σε υψόμετρα κάτω των 1.200 μιλίων (2.000 km).

«ΝΕΑ ΚΑΘΕΣΤΩΣ ΚΑΙ ΣΠΟΡΟΙ ΤΡΟΧΙΑΣ»

Το Πεντάγωνο δεν έχει πει πόσο ψηλά θα πετάξει το διαστημικό αεροπλάνο αυτή τη φορά. Αλλά σε μια δήλωση τον περασμένο μήνα, το Γραφείο Γρήγορων Ικανοτήτων της Πολεμικής Αεροπορίας είπε ότι η αποστολή, που ορίστηκε από τη Διαστημική Δύναμη ως USSF-52, θα περιλαμβάνει τη δοκιμή «νέων τροχιακών καθεστώτων, πειραματισμό με μελλοντικές τεχνολογίες αναγνώρισης διαστημικού τομέα».

Τέτοια σχόλια οδήγησαν αναλυτές του κλάδου και ερασιτέχνες διαστημικούς ιχνηλάτες να υποθέσουν ότι το X-37B μπορεί να προορίζεται για μια εξαιρετικά ελλειπτική τροχιά γύρω από τη Γη ή ακόμη και ένα μονοπάτι που θα μπορούσε να το οδηγήσει κοντά στη Σελήνη, μια περιοχή του διαστήματος στην οποία Το Πεντάγωνο έχει δείξει αυξανόμενο ενδιαφέρον.

«Ίσως αυτό το πράγμα κατευθυνθεί προς τη Σελήνη και αφήσει ένα ωφέλιμο φορτίο», είπε ο Μπομπ Χολ, διευθυντής της εταιρείας παρακολούθησης της διαστημικής κυκλοφορίας COMSPOC, η οποία αναλύει τις τροχιές των τροχιακών αντικειμένων. Όσο πιο κοντά πετάει το διαστημόπλοιο στη Σελήνη, τόσο πιο δύσκολο θα είναι να επιστρέψει με ασφάλεια στη Γη.

Αυτό που δεν ήταν ξεκάθαρο από τη διαδικτυακή μετάδοση της Πέμπτης, την οποία η SpaceX είπε ότι περιόρισε κατόπιν αιτήματος του στρατού, ήταν αν το X-37B έφτασε στον προορισμό του στο διάστημα. Αλλά η εταιρεία δημοσίευσε αργότερα φωτογραφίες της αποβίβασης στην πλατφόρμα κοινωνικής δικτύωσης X με τον τίτλο: «Η Falcon Heavy εκτοξεύει το USSF-52 σε τροχιά».

Το X-37B διεξάγει επίσης ένα πείραμα της NASA για να μελετήσει πώς επηρεάζονται οι σπόροι των φυτών από την παρατεταμένη έκθεση στο σκληρό περιβάλλον ακτινοβολίας στο διάστημα. Η ικανότητα καλλιέργειας καλλιεργειών στο διάστημα έχει σημαντικές επιπτώσεις στη διατήρηση της διατροφής των αστροναυτών κατά τη διάρκεια μελλοντικών μακροπρόθεσμων αποστολών στη Σελήνη και τον Άρη.

Ο εξίσου μυστικοπαθής Shenron της Κίνας ανυψώθηκε στο διάστημα στις 14 Δεκεμβρίου από έναν πύραυλο Long March 2F, ένα σύστημα εκτόξευσης λιγότερο ισχυρό από το Falcon Heavy της SpaceX και πιστεύεται ότι περιορίζεται στην παράδοση ωφέλιμων φορτίων σε τροχιά χαμηλής Γης.

Ωστόσο, ο Στρατηγός της Διαστημικής Δύναμης B. Chance Saltzman είπε στους δημοσιογράφους σε βιομηχανικό συνέδριο νωρίτερα αυτόν τον μήνα ότι ανέμενε η Κίνα να εκτοξεύσει το Shenron περίπου την ίδια στιγμή με την πτήση X-37B, σε αυτό που πρότεινε ότι ήταν μια ανταγωνιστική κίνηση.

“Αυτά είναι δύο από τα πιο παρατηρούμενα αντικείμενα σε τροχιά ενώ βρίσκονται σε τροχιά. Πιθανότατα δεν είναι τυχαίο ότι προσπαθούν να μας ταιριάξουν ως προς το χρόνο και τη σειρά”, είπε ο Saltzman, σύμφωνα με σχόλια που δημοσιεύθηκαν στο Air & Space Forces. Περιοδικό.

Η προγραμματισμένη διάρκεια της τελευταίας αποστολής X-37B δεν έχει δημοσιοποιηθεί, αλλά πιθανώς θα διαρκέσει έως τον Ιούνιο του 2026 ή αργότερα, δεδομένου του επικρατούντος μοτίβου των διαδοχικών μεγαλύτερων πτήσεων.

Η τελευταία του αποστολή παρέμεινε σε τροχιά για περισσότερα από δύο χρόνια πριν προσγειωθεί τον Νοέμβριο του 2022.

(Αναφορά από τον Joey Roulette στο Cape Canaveral, Φλόριντα, συγγραφή και πρόσθετη αναφορά από τον Steve Gorman στο Λος Άντζελες, επιμέλεια από τη Rosalba O’Brien και τον Lincoln Feast.)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *