Ο μεγαλύτερος νομάδας του ράγκμπι που έπαιξε για περισσότερες ομάδες από οποιονδήποτε άλλον στην αγγλική ιστορία

By | November 26, 2023

Michael van Vuuren: «Πέρασα τις καλύτερες και τις χειρότερες στιγμές της ζωής μου στην Αγγλία» – Mark Pinder

Στο μπαρ Tap & Tackle του Newcastle Falcons, ο Michael van Vuuren στοχάζεται τη ζωή του ως ο απόλυτος τεχνίτης του ράγκμπι. Οι φιλίες που έκανε και τα διάφορα μέρη του κόσμου που επισκέφτηκε, καθώς και το ακρωτηριαστικό άγχος και η έλλειψη ασφάλειας που προκάλεσε η νομαδική του καριέρα.

Σύμφωνα με τον στατιστικολόγο Stuart Farmer, ο χούκερ Van Vuuren κατέχει το ρεκόρ για τα περισσότερα κλαμπ στις δύο κορυφαίες κατηγορίες του αγγλικού ράγκμπι (10) – ένα μπροστά από τον Tom Arscott. Προσθέστε τους συλλόγους του στη Νότια Αφρική και μια αρχική περίοδο στο Stade Francais και το σύνολο του φτάνει τους 14, τους οποίους μπορεί να απαριθμήσει διαδοχικά: Free State Cheetahs, Stade Francais, Eastern Province Kings, Leicester Tigers, Bath, London Scottish, London Irish, Northampton Saints , Bedford Blues, Ampthill, Ealing Trailfinders, Wasps, Lions και Newcastle Falcons.

Η μεγαλύτερη περίοδος του σε έναν μόνο σύλλογο ήταν οι τρεις σεζόν του στο Bath, όπου ο 32χρονος έκανε επίσης τις περισσότερες εμφανίσεις (21), ενώ ο Van Vuuren λάτρευε τον χρόνο του σε πολλούς άλλους συλλόγους, ειδικά στους Northampton και Wasps. Ωστόσο, εν μέρει λόγω απροσδόκητης κακής τύχης – δύο σύλλογοι τέθηκαν σε εκκαθάριση και δύο φορές προσλήφθηκε από προπονητές που απολύθηκαν πριν από την άφιξή του – ποτέ δεν έμεινε κάπου αρκετά για να βάλει τις ρίζες του. «Είναι δύσκολο για μένα να πω πού νιώθω περισσότερο σαν στο σπίτι μου γιατί, κατά κάποιο τρόπο, πάντα έψαχνα για ένα σπίτι και δεν το έβρισκα ποτέ», είπε ο Van Vuuren. «Πρέπει να είσαι κάπου αρκετό καιρό για να εδραιωθείς.

«Μιλούσα με τον καλύτερό μου φίλο χθες το βράδυ για το πότε ξέρεις να σταματήσεις να κυνηγάς; Πότε δεν αξίζει πια; Νομίζω ότι ήμουν πολύ κακός στο να ξέρω πότε να τα παρατήσω και πότε να σταματήσω. Πάντα προσπαθούσα να μείνω στον αγώνα. Όλοι έχουμε όνειρα. Ακόμα κι αν δεν φτάσουμε εκεί, αυτά τα όνειρα χρειάζονται πολύ χρόνο για να εξαφανιστούν».

Μεγαλώνοντας στο Ανατολικό Ακρωτήριο, το όνειρο του Van Vuuren ήταν να εκπροσωπήσει τους Springboks. Έπαιξε στην ίδια ομάδα του Gray High School με τον Siya Kolisi. Ωστόσο, αν ο δύο φορές νικητής του Παγκοσμίου Κυπέλλου αρχηγός προοριζόταν για περισσότερα πράγματα – «ακόμα και τότε ήταν ένας άντρας ανάμεσα στα αγόρια» – ο Van Vuuren ήταν ένας καθυστερημένος προγραμματιστής που δεν επιλέχθηκε για τη διάσημη και γεμάτη αστέρια Craven Week. «Κανείς δεν μου έδωσε την παραμικρή ευκαιρία να τα καταφέρω», λέει.

Παρόλα αυτά, ο Van Vuuren έγινε ο νεότερος παίκτης που έπαιξε στο Currie Cup και παρατάχθηκε μαζί με τον Kolisi και τον Eben Etzebeth για την U20 της Νότιας Αφρικής στο Παγκόσμιο Πρωτάθλημα Νεανίδων 2011. Ο Van Vuuren υπέγραψε με το Stade Francais το 2012. παίξει εκεί για μερικές σεζόν πριν επιστρέψει στη Νότια Αφρική για να διεκδικήσει μεγαλύτερους τίτλους. Δεν έγινε έτσι.

«Ο Michael Cheika με προσέλαβε στην πραγματικότητα, αλλά πριν φτάσω εκεί απολύθηκε», είπε ο Van Vuuren. «Το Παρίσι δεν είναι μια πόλη που συγχωρεί ένα παιδί, ήταν νεροχύτης ή κολύμπι». Επέστρεψε στη Νότια Αφρική για να ενταχθεί στο σύλλογο της πατρίδας του, τους Kings, για τους οποίους είπε «ένιωθαν σαν να έχτιζαν κάτι ξεχωριστό», αλλά ο σύλλογος τέθηκε υπό εκκαθάριση το 2015.

Συνέντευξη με τον Michael van Vuuren: ο απόλυτος νομάδας του ράγκμπι και η αναζήτησή του για ένα «σπίτι»Συνέντευξη με τον Michael van Vuuren: ο απόλυτος νομάδας του ράγκμπι και η αναζήτησή του για ένα «σπίτι»

Ο Michael van Vuuren θα λήξει τον επόμενο χρόνο – Telegraph/Mark Pinder

Αμέσως μετά, εντάχθηκε στη Λέστερ σε δοκιμαστική περίοδο δύο εβδομάδων, η οποία παρατάθηκε σε ένα μήνα και στη συνέχεια μέχρι το τέλος της σεζόν. Οι δοκιμές θα γινόταν συχνό φαινόμενο. «Είναι δύσκολο να βρίσκεσαι σε ένα μέρος όπου δεν υπάρχει ασφάλεια», είπε ο Van Vuuren. «Απλώς σε αναγκάζει να κάνεις πάντα το καλύτερο δυνατό κάθε μέρα, κάτι που μπορεί να είναι αρκετά κουραστικό μερικές φορές, αλλά έτσι είναι».

Ο Mike Ford υπέγραψε τον Van Vuuren στο Bath αλλά απολύθηκε πριν φτάσει. Ομοίως, στο Ealing, μετά από ένα ξόρκι στο Northampton, ο Alex Codling προχώρησε στη σεζόν μετά την άφιξή του. «Δεν ξέρω γιατί τα παιδιά που με προσέλαβαν συνέχισαν να απολύονται», είπε ο Van Vuuren. «Μερικές φορές ήμουν σε συλλόγους όπου οι παίκτες ήταν καλύτεροι από εμένα. Αυτό είναι κάτι που απλά πρέπει να αποδεχτείς. Υπήρχαν στιγμές που ήμουν απλώς άτυχος ή τραυματίστηκα σε λάθος στιγμή».

Το πιο δύσκολο σημείο ήρθε μετά την ένταξη του Van Vuuren στους Wasps, στους οποίους προσχώρησε ξανά δοκιμαστικά πριν τελικά του προσφερθεί συμβόλαιο και η υπόσχεση για ένα βαθμό ασφάλειας. «Θα είμαι πάντα υπόχρεος στον Joe Launchbury, ο οποίος πάλεψε για να μου ανανεώσει το συμβόλαιο, και στον Lee Blackett, που μου το έδωσε», είπε ο Van Vuuren. Αυτή η ασφάλεια εξαφανίστηκε όταν οι Wasps μπήκαν στη διοίκηση πέρυσι.

Άνεργος και χωρίς κενές θέσεις στην ευρωπαϊκή αγορά, ο Van Vuuren επέστρεψε απρόθυμα στη Νότια Αφρική. «Δεν ήταν ποτέ μέρος του σχεδίου μου να επιστρέψω στη Νότια Αφρική», είπε ο Van Vuuren. «Είχα κάνει το Ηνωμένο Βασίλειο σπίτι μου και περνούσα τη διαδικασία υπηκοότητας και γίνω Βρετανός πολίτης, κάτι στο οποίο επικεντρώθηκα πραγματικά. Μόλις πέρασα το υπόλοιπο της ζωής μου στην Αγγλία. Πέρασα τις καλύτερες και τις χειρότερες στιγμές της ζωής μου στην Αγγλία και θεωρώ τον εαυτό μου Άγγλο.

«Ήμουν εδώ για επτά χρόνια, οπότε η επιστροφή στη Νότια Αφρική ήταν ένα πολιτισμικό σοκ για μένα. Μπορεί να είναι δύσκολο να κατανοήσουμε πράγματα όπως η απόρριψη φορτίου, όπου διακόπτουν την ηλεκτρική ενέργεια για 12 ώρες την ημέρα ή δεν υπάρχει νερό για τρεις ημέρες».

Ήταν ιδιαίτερα δύσκολο για τη σύντροφό του, Λυδία, μια επίδοξη ηθοποιό που γνώρισε στο Μπαθ και που τον ακολουθεί από τότε. «Η μετακόμιση ήταν δύσκολη, αλλά είναι ανθεκτική», είπε ο Van Vuuren. «Ήταν απίστευτη στον τρόπο που κατάφερε να προσαρμοστεί στα πράγματα.

«Μπορείς να έχεις τα χαμηλά σου σημεία. Χρειάζεστε καλή υποστήριξη γύρω σας. Είμαι Χριστιανός και έχω την πίστη μου και ακόμη και μερικές φορές μπορεί να είναι δύσκολο να τη διατηρήσω. Ήμουν τυχερός που είχα πάντα την οικογένειά μου να με υποστηρίζει και μια μικρή ομάδα φίλων. Προσπαθώ επίσης να το κάνω αυτό για τον εαυτό μου και τους ανθρώπους που ήταν εκεί για εσάς στην αρχή. Δεν θέλεις να τα παρατήσεις για αυτούς τους τύπους».

«Νομίζω ότι είμαι ρομαντικός όταν πρόκειται για παιχνίδι»

Μια άλλη ακούσια συνέπεια του παιχνιδιού για τους Lions ήταν ότι ο Van Vuuren έχασε εν αγνοία του την ιδιότητα του Αγγλικού Qualified Player, κάτι που δεν ήταν μόνο πηγή υπερηφάνειας αλλά και ένα κρίσιμο σημείο πώλησης για τους συλλόγους της Premiership. Ο Conor O’Shea, εκτελεστικός διευθυντής του ράγκμπι επιδόσεων στο Rugby Football Union, και η Ένωση Παικτών Ράγκμπι τον βοηθούν να αποκαταστήσει την κατάστασή του. «Ήταν πολύ αγχωτικό», είπε ο Van Vuuren. «Ελπίζω να επικρατήσει η κοινή λογική».

Ευτυχώς, κατάφερε ακόμα να υπογράψει στη Νιούκαστλ, με προπονητή πλέον τον Κόντλινγκ, όπου ήταν ενθουσιασμένος με την πόλη και τις δυνατότητες μιας νεανικής ομάδας. «Υπάρχουν πολλοί νέοι παίκτες που σίγουρα θα μπορούσαν να παίξουν για την Αγγλία», είπε ο Van Vuuren. «Έχει να κάνει με το πώς τα καλλιεργείς και τα αναπτύσσεις. Χρειάζεται χρόνος για να αλλάξει η νοοτροπία και να αλλάξει μια κουλτούρα που έχει συνηθίσει να χάνει. Δεν συμβαίνει από τη μια μέρα στην άλλη, αλλά ο Codders είναι ο κατάλληλος άνθρωπος για να το κάνει».

Το συμβόλαιό του στο Κίνγκστον Παρκ ισχύει μέχρι το τέλος της σεζόν, όταν περιμένει ακόμη μεγαλύτερη αβεβαιότητα. Ο Van Vuuren δηλώνει επανειλημμένα ότι δεν θέλει καμία συμπάθεια. Επίσης, δεν απορρίπτει την ετικέτα του εφημεριδοφόρου. Στην πραγματικότητα, βρίσκεται στη διαδικασία δημιουργίας μιας επιχείρησης που ονομάζεται Journeyman με τον πρώην παίκτη των Bath and Sevens, Jeff Williams, για να συμβουλεύει τους επίδοξους παίκτες, τους γονείς και τα παιδιά τους. Παρ’ όλα αυτά, ουσιαστικά διατηρεί το πάθος του για το άθλημα.

«Υποθέτω ότι είναι αγάπη και μίσος», είπε ο Van Vuuren. “Υποθέτω ότι είμαι ρομαντικός όταν πρόκειται για το παιχνίδι, αλλά είναι επίσης μια επιχείρηση και εκεί έρχεται το μίσος.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *