Πώς επιστρέφει ο ταξιδιωτικός πράκτορας

By | December 6, 2023

Ταξιδιωτικοί πράκτορες όπως η TUI βιώνουν μια «αναζωπύρωση» της ζήτησης για προσωπικές πωλήσεις – Alamy

Το νεότερο υποκατάστημα της Hays Travel δεν θα έχει πελάτες – στην πραγματικότητα, δεν θα μπορούσατε να κλείσετε διακοπές εκεί αν προσπαθούσατε. Αλλά μπορεί να είναι απλώς το πιο δημοφιλές άνοιγμα του, σε μια τοποθεσία που επισκέπτονται εκατομμύρια Βρετανοί κάθε μέρα: το Weatherfield, το φανταστικό σκηνικό της βόρειας πόλης της Coronation Street.

Οι θεατές με αετά μάτια εντόπισαν τη νέα προσθήκη στο σετ του Weatherfield τον Οκτώβριο, όταν το λαμπερό μπλε και κίτρινο σήμα του καλύφθηκε από μια πινακίδα “Σύντομα”. Τελικά «άνοιξε για δουλειά» αυτή την εβδομάδα – και ήταν το σκηνικό της πιο μελοδραματικής σκηνής της Δευτέρας το βράδυ, με τα χριστουγεννιάτικα φώτα του να αστράφτουν χαρούμενα μέσα στη σύγχυση.

Όμως, η αναβίωση του ταπεινού πράκτορα της υψηλής οδού δεν είναι φαντασία: σε όλη τη Βρετανία, οι ταξιδιωτικές μάρκες ανοίγουν φυσικά καταστήματα ως απάντηση στην αυξανόμενη ζήτηση.

Σκωτσέζος ταξιδιωτικός πράκτορας TrailfindersΣκωτσέζος ταξιδιωτικός πράκτορας Trailfinders

Το Trailfinders διαθέτει επί του παρόντος 43 ταξιδιωτικά κέντρα στο Ηνωμένο Βασίλειο και την Ιρλανδία, με άλλα τρία να ανοίγουν το 2024 – Alamy

«Βλέπουμε έναν αυξανόμενο αριθμό πελατών που θέλουν προσωπικές συναντήσεις», λέει η Bethanie Hall, συνεργάτης επόπτης μάρκετινγκ στην Trailfinders, η οποία αυτή τη στιγμή διαθέτει 43 «ταξιδιωτικούς κόμβους» – καταστήματα διακοπών – σε όλο το Ηνωμένο Βασίλειο και την Ιρλανδία, και άλλα τρία που ανοίγουν στο 2024. Η ABTA – η Travel Association – που εκπροσωπεί βρετανικούς τουριστικούς πράκτορες και ταξιδιωτικούς πράκτορες, λέει ότι τα μέλη της περιλαμβάνουν επί του παρόντος 2.116 καταστήματα σε όλη τη χώρα. Μαζί, τα μέλη του αντιπροσωπεύουν το 90% των κρατήσεων διακοπών στη Βρετανία, τόσο στο κατάστημα όσο και στο διαδίκτυο.

Η TUI βιώνει επίσης μια «αναζωογόνηση» της ζήτησης για αυτοπροσώπως πωλήσεις, λέει η διευθύντρια του καναλιού πωλήσεών της, Belinda Vazquez. Η μάρκα, η οποία διαθέτει περισσότερα από 400 ξενοδοχεία και θέρετρα, ανακοίνωσε τον Μάιο ότι θα ανοίξει 21 νέα καταστήματα μέσα στους επόμενους 12 μήνες, επιπλέον των 317 καταστημάτων της που είναι σήμερα.

Ταξιδιωτικοί πράκτορες TUIΤαξιδιωτικοί πράκτορες TUI

Η TUI σχεδιάζει να ανοίξει 21 νέα καταστήματα σε 12 μήνες

Εν τω μεταξύ, η Hays Travel πρόσθεσε 61 καταστήματα στο δίκτυό της μόνο τις τελευταίες εβδομάδες, με την εξαγορά των πρώην καταστημάτων Just Go Travel και Travel House – συν το υποκατάστημά της στο Weatherfield, φυσικά. Τώρα διαθέτει περισσότερα από 470 καταστήματα σε όλο το Ηνωμένο Βασίλειο και ξοδεύει περισσότερα από 3,5 εκατομμύρια £ για την ανακαίνιση, τη μετεγκατάσταση ή την προσθήκη καταστημάτων μόνο αυτό το οικονομικό έτος.

Θα μπορούσαν οι ταξιδιωτικοί πράκτορες να σώσουν τους κεντρικούς δρόμους της Βρετανίας;

Παράλληλα με τα φιλανθρωπικά καταστήματα, οι ταξιδιωτικοί πράκτορες «υποστηρίζουν» τους κεντρικούς δρόμους της Βρετανίας, λέει η Jacqueline Dobson, πρόεδρος της Barrhead Travel – η οποία έχει περισσότερα από 80 καταστήματα σε όλη τη χώρα. Και ο Θεός ξέρει ότι το χρειάζονται: οι κεντρικοί μας δρόμοι βρίσκονται σε παρακμή για μεγάλο χρονικό διάστημα και περισσότερα από 6.000 καταστήματα στο Ηνωμένο Βασίλειο έχουν κλείσει τις πόρτες τους τα τελευταία πέντε χρόνια.

Ωστόσο, εν μέσω της τάσης των ταξιδιών προς τις προσωπικές κρατήσεις, η κατάρρευση του κεντρικού δρόμου παρουσίασε μια ευκαιρία, λέει ο Richard Slater, ιδιοκτήτης του μέλους της ABTA Henbury Travel. Πρόσφατα μετέφερε την επιχείρηση σε μεγαλύτερες εγκαταστάσεις στο κέντρο του Macclesfield, τριπλασιάζοντας το μέγεθος του προηγούμενου καταστήματος στα περίχωρα της πόλης: «Μπορούσα να διαπραγματευτώ σκληρά το ενοίκιο επειδή έκλεινε το κομμωτήριο που το κατείχε – ενώ η επιχείρησή μας είναι αυξάνεται», είπε στην Telegraph Travel.

Richard Slater, ιδιοκτήτης του Henbury TravelRichard Slater, ιδιοκτήτης του Henbury Travel

Ο Richard Slater, ιδιοκτήτης του Henbury Travel, λέει ότι το τέλος του δρόμου ήταν μια ευκαιρία για την επιχείρησή του

Οι διαδικτυακές κρατήσεις εξακολουθούν να αντιπροσωπεύουν την πλειονότητα των αγορών διακοπών: αντί να συναγωνίζεται τις εικονικές συναλλαγές, η αύξηση της λιανικής αντανακλά τον μεγαλύτερο δυναμισμό της ταξιδιωτικής βιομηχανίας. Ο κλάδος κατέγραψε διψήφια ανάπτυξη για 11 από τους τελευταίους 12 μήνες, σύμφωνα με την τελευταία έκθεση δαπανών της Barclays την Τρίτη. Μόνο τον Νοέμβριο, το εμπόριο ταξιδιωτικών πρακτορείων αυξήθηκε κατά 9,2 τοις εκατό και οι αεροπορικές εταιρείες κατά 14 τοις εκατό.

Και ακόμη και οι μικρότεροι ταξιδιωτικοί πράκτορες λιανικής είναι σε άνοδο: «Είμαστε ένα μικρό κατάστημα, αλλά τα πάμε πολύ καλά», λέει η Clare Dudley Adams, διευθύνων σύμβουλος του Ponders Travel στο χωριό του Cambridgeshire του Over. «Μόλις ξεπεράσαμε τις πωλήσεις των 4 εκατομμυρίων λιρών, κάτι που για μια μικρή ομάδα είναι εντυπωσιακό».

Όταν ο ραδιοφωνικός παρουσιαστής Chris Evans εντόπισε ένα νέο πρακτορείο Travelbag στον τοπικό του δρόμο στο Marlow του Buckinghamshire, την περασμένη εβδομάδα, επαίνεσε πώς «διατάραζε» την αγορά δίνοντας προτεραιότητα στη φυσική λιανική. «Χάρηκα πολύ που είδα έναν ταξιδιωτικό πράκτορα να εμφανίζεται στο δρόμο», είπε στους ακροατές της εκπομπής του στο Virgin Radio. «Είναι σαφές ότι η Travelbag συνειδητοποιεί ότι οι άνθρωποι… μπορεί να θέλουν ξανά κάποια κοινωνική αλληλεπίδραση και εξατομικευμένες υπηρεσίες».

Αυτό είναι το κλειδί για την ανάκαμψη του λιανικού εμπορίου, λέει ο Jonathon Woodall-Johnston, διευθυντής επιχειρήσεων στο Hays Travel. «Οι διακοπές είναι μια αγορά υψηλής αξίας, όχι μόνο οικονομικά αλλά και συναισθηματικά – και οι άνθρωποι θέλουν να κάνουν κράτηση με έναν ειδικό», επιμένει. Είναι ένα σταθερό χέρι ενώ σας εξαπατούν να επιλέξετε στο διαδίκτυο και μια διαβεβαίωση ότι είστε προστατευμένοι από απάτες. «Η είσοδος σε ένα υποκατάστημα δίνει [customers] τη σιγουριά ότι κάποιος είναι εκεί για να τους φροντίσει, από την κράτηση μέχρι το ταξίδι και την ασφαλή επιστροφή στο σπίτι».

Ένας τυπικός ταξιδιωτικός πράκτορας από τη δεκαετία του 1950Ένας τυπικός ταξιδιωτικός πράκτορας από τη δεκαετία του 1950

«Υπάρχει άνεση στη μουντή νοσταλγία των ταξιδιωτικών καταστημάτων», λέει η Hazel – Popperfoto/Getty

Και η προσωπική κράτηση δεν είναι απαραίτητα πιο ακριβή από την ηλεκτρονική: τον Μάιο, ένα Ποιο; Η έκθεση διαπίστωσε ότι οι προσφορές διακοπών ήταν αρχικά πιο ακριβές μέσω ενός αντιπροσώπου, αλλά πολλοί έμποροι λιανικής ήταν πρόθυμοι να κάνουν εκπτώσεις όταν τους ζητήθηκε. Η προσωπική εξυπηρέτηση πελατών ήταν «ως επί το πλείστον εξαιρετική», σημείωσε, η οποία «μπορεί να είναι ανεκτίμητη αν κάποιο μέρος των διακοπών σας δεν πάει όπως είχε προγραμματιστεί».

“Μια από αυτές τις ωραίες μικρές στιγμές στη ζωή”

Άνεση υπάρχει και στη μουντή νοσταλγία των ταξιδιωτικών καταστημάτων. Οι δεκαετίες του ’80 και του ’90 ήταν η εποχή της ακμής της, όταν περίπου το 90% όλων των βρετανικών διακοπών κρατούνταν αυτοπροσώπως – όχι τηλεφωνικά. Σύμφωνα με την Atol, το πρόγραμμα αδειών οργάνωσης αεροπορικών ταξιδιών, περισσότεροι από 3.000 ταξιδιωτικοί πράκτορες διατηρούσαν 4.500 υποκαταστήματα σε όλη τη χώρα, συμπεριλαμβανομένων των Lunn Poly, Thomas Cook και Going Places Travel. Ίσως θυμάστε τους τοίχους του με πολύχρωμα φυλλάδια για διακοπές, το προσωπικό του με περμανάντ μαλλιά και γιγαντιαίες οθόνες υπολογιστών—και την ευχάριστη σωματικότητα ενός χάρτινου αεροπορικού εισιτηρίου ή μιας κράτησης ξενοδοχείου σε επιστολόχαρτο.

Ταξιδιωτικά φυλλάδια που εκτίθενται σε ταξιδιωτικό γραφείοΤαξιδιωτικά φυλλάδια που εκτίθενται σε ταξιδιωτικό γραφείο

Σειρές από πολύχρωμα φυλλάδια διακοπών που επενδύουν τους τοίχους των ταξιδιωτικών γραφείων θα μπορούσαν να γίνουν ξανά τακτικό θέαμα – Alamy

Υπάρχει κάποια έκκληση για αυτό το 2023; Απολύτως, λέει ο Σλέιτερ. «Είμαστε ουσιαστικά ένα ταξιδιωτικό γραφείο από τη δεκαετία του 1980, αν και με τεχνολογία», λέει γελώντας. «Έχουμε άνετες καρέκλες και πολλά φυλλάδια – στους ανθρώπους αρέσει η απτή τους και μιλούν πρόσωπο με πρόσωπο». Είναι ο αντίποδας του απρόσωπου στο διαδίκτυο, μια επιστροφή σε απλούστερες εποχές – και ίσως επίσης ένας νέος ακρογωνιαίος λίθος της κοινότητας. «Συχνά οι άνθρωποι απλώς πάνε για μια συνομιλία και όλες οι ηλικίες μας χρησιμοποιούν: από 18χρονους στα πρώτα τους ταξίδια μέχρι οικογένειες που θέλουν διακοπές στην παραλία και συνταξιούχους που κάνουν κράτηση για κρουαζιέρες».

Στη δεκαετία του 2000, με την άνοδο των προσωπικών υπολογιστών και του εικονικού λιανικού εμπορίου, οι ταξιδιωτικοί πράκτορες έπεσαν σε δυσμένεια – ανίκανοι να ανταγωνιστούν τις υψηλές τιμές της διαδικτυακής στοίβας. Και ο χαμός τους συνεχίστηκε: μέχρι τη δεκαετία του 2010, οι πράκτορες ήταν εντελώς εκτός μόδας, ένα λείψανο ενός κόσμου εκτός σύνδεσης.

Ταξιδιωτικός πράκτοραςΤαξιδιωτικός πράκτορας

Στη δεκαετία του 2000, οι ταξιδιωτικές κρατήσεις μεταφέρθηκαν στις διαδικτυακές και τηλεφωνικές υπηρεσίες κρατήσεων – SSPL/Getty

Ωστόσο, η πανδημία ήταν μια κλήση αφύπνισης, καθώς χιλιάδες τουρίστες έμειναν χωρίς χρήματα λόγω των άκαμπτων πολιτικών επιστροφών χρημάτων των διαδικτυακών εταιρειών ή εγκλωβίστηκαν στο εξωτερικό χωρίς την υποστήριξη ενός πράκτορα στο τηλέφωνο. Μάθαμε γρήγορα το μάθημά μας: το 2022, μια μελέτη της ABTA διαπίστωσε ότι το 37 τοις εκατό των Βρετανών ήταν πιο πιθανό να κάνουν κράτηση με έναν επαγγελματία ταξιδιού παρά πριν από την Covid. Οι κύριοι λόγοι περιλάμβαναν ενημερωμένες συμβουλές (45 τοις εκατό) και την ασφάλεια ενός οργανωμένου ταξιδιού (43 τοις εκατό).

Ως κερασάκι στην τούρτα, η προσωπική κράτηση «αισθάνεται περισσότερο σαν εμπειρία», λέει ο James Kenny, φωτογράφος πορτρέτων από το Northamptonshire που πρόσφατα έκλεισε ένα ταξίδι στην Τουρκία μέσω του τοπικού του καταστήματος TUI. «Πριν από χρόνια κάναμε κράτηση αυτοπροσώπως, αλλά σταματήσαμε όταν ξεκίνησαν οι διαδικτυακές προσφορές», εξηγεί. «Αλλά αυτό ήταν πολύ καλύτερο. Η διαδικασία του να μπαίνεις σε έναν ταξιδιωτικό πράκτορα και να ξεφυλλίζεις φυλλάδια περιμένοντας να σε δεις είναι μια από αυτές τις ωραίες μικρές στιγμές στη ζωή».


Χρησιμοποιείτε ταξιδιωτικούς πράκτορες υψηλής οδού; Θα δεχόσασταν μια επιστροφή; Παρακαλώ συμμετάσχετε στη συζήτηση στα σχόλια παρακάτω

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *