Το έδαφος αλλάζει στην ευρυζωνική αγορά της Βρετανίας καθώς οι νεοφυείς επιχειρήσεις αντιμετωπίζουν αβεβαιότητα

By | December 2, 2023

ανοιχτή περιοχή

Το απερχόμενο αφεντικό της BT, Philip Jansen, έχει ένα αγαπημένο μάντρα: «Φτιάξτε σαν μανία».

Ο Jansen έχει χρησιμοποιήσει τη φράση επανειλημμένα εν μέσω μιας εξαγριωμένης βιασύνης για την ανάπτυξη ευρυζωνικών συνδέσεων πλήρους ίνας σε όλο το Ηνωμένο Βασίλειο. Ο Μπόρις Τζόνσον πυροβόλησε το αρχικό όπλο με την υπόσχεση να φτάσει σε κάθε σπίτι στη χώρα μέχρι το 2025.

Ο στόχος όχι μόνο προκάλεσε αύξηση των επενδύσεων από την BT, αλλά προκάλεσε επίσης τη δημιουργία μιας σειράς νέων αμφισβητιών που εμφανίστηκαν για να δημιουργήσουν τα δικά τους ανταγωνιστικά δίκτυα.

Ο στόχος της πλήρους κάλυψης μέχρι τα μέσα της δεκαετίας ήταν πάντα υπερβολικός. Η αρχική υπόσχεση υποβιβάστηκε σε έναν στόχο 85 pc, ενώ η υπόσχεση για συνδέσεις πλήρους ίνας αντικαταστάθηκε με τον πιο συγχωρητικό όρο “gigabit ικανό”.

Σύμφωνα με τα τρέχοντα σχέδια, η πλήρης κάλυψη – που ορίζεται ως το 99% του Ηνωμένου Βασιλείου – αναμένεται να επιτευχθεί μέχρι το τέλος της δεκαετίας.

Τώρα, ωστόσο, ένα όλο και πιο ζοφερό οικονομικό σενάριο δημιουργεί νέες αμφιβολίες για τα σχέδια. Η αύξηση των επιτοκίων πυροδότησε μια χρηματοπιστωτική κρίση μεταξύ των ανταγωνιστών που χρηματοδοτήθηκαν από το χρέος, ενώ οι αυξήσεις των τιμών που κατέστειλαν τον πληθωρισμό άφησαν πολλούς καταναλωτές να αναρωτιούνται εάν θα μπορούσαν να πληρώσουν τους λογαριασμούς τους.

Philip Jansen, Διευθύνων Σύμβουλος της BT Group PlcPhilip Jansen, Διευθύνων Σύμβουλος της BT Group Plc

Ο απερχόμενος διευθύνων σύμβουλος της BT, Philip Jansen, δήλωσε ότι η εταιρεία είναι «έτοιμη και περιμένει» να αγοράσει alt-nets εάν αντιμετωπίσουν δυσκολίες – Hollie Adams/Bloomberg

Σύμφωνα με τα πιο πρόσφατα στοιχεία της Think Broadband, το 79% των νοικοκυριών έχουν πλέον πρόσβαση σε συνδέσεις με δυνατότητα gigabit, πράγμα που σημαίνει ότι το Ηνωμένο Βασίλειο βρίσκεται σε καλό δρόμο για την επίτευξη του ενδιάμεσου στόχου του για κάλυψη 85% έως το 2025.

Αλλά υπάρχει λιγότερη βεβαιότητα για τις μεταγενέστερες φάσεις του σχεδίου. Η κυβέρνηση έχει δεσμεύσει 5 δισεκατομμύρια λίρες για να βοηθήσει στην προσέγγιση του τελευταίου τμήματος του πληθυσμού, του οποίου οι αγροτικές τοποθεσίες κάνουν τη σύνδεση δύσκολη και δαπανηρή.

Πολλές από αυτές τις συμβάσεις έχουν ήδη ανατεθεί σε εναλλακτικούς προμηθευτές – γνωστούς ως “alt-nets” – αλλά ένα πιθανό κύμα εταιρικών χρεοκοπιών θα μπορούσε να θέσει αυτόν τον στόχο σε κίνδυνο.

Ενισχύονται από το χαμηλό κόστος δανεισμού, οι alt-nets έχουν ξεκινήσει προσπάθειες που χρηματοδοτούνται από το χρέος για την καλωδίωση των βρετανικών κατοικιών και τον ανταγωνισμό με την BT.

Ωστόσο, δεν ήταν απλό. Ο ανταγωνισμός έχει καταστήσει αναπόφευκτη την υπερκατασκευή – όπου πολλοί πάροχοι δημιουργούν δίκτυα στην ίδια πόλη – βλάπτοντας την απορρόφηση. Η αύξηση του κόστους καθώς αυξήθηκε ο πληθωρισμός είχε επίσης το βάρος του.

Το πιο επιζήμιο, ωστόσο, ήταν η πρόσφατη αύξηση των επιτοκίων, η οποία αύξησε το κόστος εξυπηρέτησης του χρέους.

Αυτό σχεδόν διπλασίασε τις απώλειες της Cityfibre στα 210 εκατ. £ πέρυσι, ενώ οι απώλειες της Hyperoptic αυξήθηκαν κατά 60%. Και οι δύο εταιρείες αναγκάστηκαν να περικόψουν θέσεις εργασίας.

Άλλοι, συμπεριλαμβανομένου του Community Fiber που εστιάζει στο Λονδίνο, αναγκάστηκαν να επιβραδύνουν τα κατασκευαστικά τους σχέδια και να επικεντρωθούν στη σύνδεση των πελατών με την υπάρχουσα υποδομή.

Η κρίση τροφοδότησε τις προβλέψεις ότι μόνο λίγοι παίκτες θα επιβιώσουν. Η Dana Tobak, διευθύνων σύμβουλος της Hyperoptic, παραδέχτηκε ότι είναι «αναπόφευκτο ότι κάποιοι θα αποτύχουν και άλλοι θα πετύχουν».

Ο Mike Fries, επικεφαλής της Liberty Global, της μητρικής εταιρείας του VMO2, προχώρησε παραπέρα, λέγοντας ότι θα μείνουν μόνο οι VMO2 και BT.

Εκτελεστικός Διευθυντής και Αντιπρόεδρος της Liberty Global, Mike FriesΕκτελεστικός Διευθυντής και Αντιπρόεδρος της Liberty Global, Mike Fries

Το αφεντικό της Liberty Global, Mike Fries, προβλέπει ότι μόνο οι BT και VMO2 θα παραμείνουν στην αγορά – PAU BARRENA/AFP μέσω Getty Images

Ο Jansen της BT είπε ότι το πρώην μονοπώλιο είναι «έτοιμο και περιμένει» να παρέμβει.

Αναπόφευκτα, τα σχόλια εξόργισαν τον κόσμο. Μια πηγή καταγγέλλει ότι «ο μοναδικός στόχος των μεγάλων κατεστημένων φορέων είναι να υπονομεύσουν τον ανταγωνισμό στις υποδομές».

Ωστόσο, είναι κάτι περισσότερο από το να μιλάμε. Η Ofcom εκπονεί σχέδια για ένα καθεστώς «προμηθευτή έσχατης ανάγκης», παρόμοιο με αυτό που παρατηρείται στον ενεργειακό τομέα, για να διασφαλίσει ότι δεν θα υπάρξει διακοπή στις ευρυζωνικές υπηρεσίες εάν οι πάροχοι αρχίσουν να καταρρέουν.

Ο Τζέιμς Μπάρφορντ, αναλυτής στην Enders Analysis, λέει ότι τα alt-nets βρίσκονται υπό «μεγάλη πίεση», προσθέτοντας ότι η ενοποίηση είναι «ευρέως αναμενόμενη».

Ενώ είναι κατανοητό ότι η Ofcom καταρτίζει σχέδια έκτακτης ανάγκης, είπε ότι αυτά δεν αφορούν συγκεκριμένα μεμονωμένα σχέδια.

Ο Matthew Howett, ιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος της Assembly Research, υποστηρίζει ότι ένας από τους κύριους στόχους των alt-nets ήταν να αναγκάσει την Openreach να δημιουργήσει το δικό της δίκτυο πιο γρήγορα.

«Αυτή η δυναμική έχει ήδη συμβεί, έχει συμβεί… οπότε νομίζω ότι μόλις ανάψουν τα πυροτεχνήματα, η συντριπτική πλειοψηφία του Project Gigabit θα συμβεί», λέει.

Ο Barford προσθέτει: «Η επίτευξη πλήρους κάλυψης είναι κάτι που ήδη απαιτεί κυβερνητική παρέμβαση και δεν είναι πολύ σαφές εάν θα φτάσουμε εκεί μέχρι το 2030 ή λίγο μετά».

Τα προβλήματα δεν έγκεινται μόνο στους προμηθευτές – η αύξηση του κόστους έγινε αισθητή και από τους καταναλωτές.

Οι εταιρείες τηλεπικοινωνιών αύξησαν τους λογαριασμούς έως και 15% τον Απρίλιο και αναμένονται περαιτέρω αυξήσεις των τιμών που θα καταστρέψουν τον πληθωρισμό το επόμενο έτος.

Η ομάδα καταναλωτών που εκτιμά ότι οι πάροχοι τηλεπικοινωνιών θα αποκομίσουν σχεδόν μισό δισεκατομμύριο λίρες το 2024 από τις μεσαίες αυξήσεις των τιμών μόνο στους λογαριασμούς κινητών τηλεφώνων και ευρυζωνικότητας.

Dana Tobak, Διευθύνων Σύμβουλος της HyperopticDana Tobak, Διευθύνων Σύμβουλος της Hyperoptic

Η Dana Tobak, διευθύνων σύμβουλος της Hyperoptic, παραδέχτηκε ότι ορισμένες αποτυχίες στην ευρυζωνική αγορά είναι «αναπόφευκτες» – Simon Dawson/Bloomberg

Υπάρχουν αυξανόμενες ανησυχίες ότι αυτό θα μπορούσε να επηρεάσει την απορρόφηση. Νέα στοιχεία από την Ofcom δείχνουν ότι το 7% των ενηλίκων του Ηνωμένου Βασιλείου δεν έχουν πρόσβαση στο Διαδίκτυο στο σπίτι, με το ένα τέταρτο αυτών των ανθρώπων να κατηγορεί το υψηλό κόστος.

Αυτός ο αριθμός αυξήθηκε σε περισσότερο από το ένα τρίτο για τις χαμηλότερες κοινωνικοοικονομικές ομάδες.

Το ζήτημα της προσβασιμότητας αποτελεί βασικό στοιχείο για την Ofcom, η οποία έχει ως αποστολή την προστασία των καταναλωτών.

Η ρυθμιστική αρχή έχει ξεκινήσει έρευνες για αυξήσεις τιμών που συνδέονται με τον πληθωρισμό σε ολόκληρο τον κλάδο, καθώς και για το κατά πόσον οι εταιρείες κινητής τηλεφωνίας και ευρυζωνικότητας ήταν αρκετά διαφανείς σχετικά με το πόσο χρεώνουν. Τα ευρήματα θα ανακοινωθούν τις επόμενες εβδομάδες.

«Η αγορά ευρυζωνικών συνδέσεων δεν αναπτύσσεται τόσο γρήγορα όσο θα περίμενε κανείς, τόσο γρήγορα όσο στο παρελθόν, και η κρίση κόστους ζωής πιθανώς να έχει να κάνει με αυτό», λέει ο Barford.

Προσθέτει, ωστόσο, ότι η επιβράδυνση οφείλεται και στην αυξημένη ζήτηση κατά τη διάρκεια της πανδημίας και υποστηρίζει ότι οι τιμές των τηλεπικοινωνιών γενικά παραμένουν προσιτές.

Αλλά δεν είναι μόνο θέμα τιμών. Οι πάροχοι ευρυζωνικής σύνδεσης θα πρέπει επίσης να πείσουν τους καταναλωτές για τα οφέλη της ευρυζωνικότητας πλήρους ίνας.

«Η έρευνά μας έδειξε ότι οι άνθρωποι δεν καταλαβαίνουν πάντα τα οφέλη της πλήρους ίνας και δεν θέλουν να πληρώσουν περισσότερα για την ευρυζωνική σύνδεση», λέει ο Rocio Concha, διευθυντής πολιτικής και υπεράσπισης της Who.

«Η κυβέρνηση πρέπει να το λαμβάνει υπόψη της αυτό, μαζί με άλλα εμπόδια για την υιοθέτησή της, καθώς κινείται προς την επίτευξη ευρυζωνικής σύνδεσης με δυνατότητα gigabit σε εθνικό επίπεδο».

Καθώς το κόστος συνεχίζει να αυξάνεται, οι κατασκευαστές ευρυζωνικών συνδέσεων κινδυνεύουν να μην αποδώσει το στοίχημά τους.

Ένας κυβερνητικός εκπρόσωπος επέμεινε ότι η πλήρης διάθεση ινών ήταν «σε καλό δρόμο».

Πρόσθεσαν: «Υποστηρίζουμε παρόχους όλων των μεγεθών να αναπτύξουν εκτενώς τα δίκτυά τους και να παρακολουθούν στενά την αγορά για να διασφαλίσουμε ότι οι άνθρωποι σε όλο το Ηνωμένο Βασίλειο μπορούν να έχουν τη συνδεσιμότητα που χρειάζονται για τις επόμενες δεκαετίες».

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *